При работе в сетях Ethernet такие аппаратные компоненты, как сетевые адаптеры, идентифицируются своим 48 разрядным адресом Media Control Access (MAC). Адреса MAC встраиваются в сетевые адаптеры производителем, таким образом, каждый сетевой адаптер имеет свой уникальный адрес MAC.

В отличие от адресов в сети, адреса MAC выражаются в виде последовательности шестнадцатеричных цифр. Так как одна шестнадцатеричная цифра представляет собой 4 двоичных разряда, типичный адрес MAC длиной в 48 разрядов будет записываться примерно таким образом: 00-03-2F-01-D0-1B.

Адреса MAC рассматриваются из-за того, что они предоставляют возможность для сетевой карты идентифицировать себя в сети без вмешательства пользователя. Когда компьютер, настроенный для автоматического получения адреса IP, загружается, он выдает широковещательный запрос DHCP Discover.

Выдавая такой широковещательный запрос, система пытается получить в сети ответ на вопрос "Здесь есть хоть один сервер DHCP?" Сервер DHCP или серверы DHCP, которые получают этот запрос, отвечают на MAC адрес запрашивающего компьютера и предлагают ему адрес IP.

Эта часть процесса известна, как DHCP Offer. После этого клиент отправляет пакет DHCP Request первому серверу DHCP, который предоставил клиенту предложение. При этом клиент запрашивает предложенный сервером адрес IP. Наконец, сервер DHCP отправляет клиенту пакет DHCP Acknowledge, подтверждая предоставление клиенту данного адреса IP.

Сервер DHCP только предоставляет в аренду адрес IP клиентам DHCP. Поэтому после получения клиентом адреса IP от сервера DHCP, он не является его автоматическим владельцем навсегда. Например, если сервер DHCP настроен на предоставление адресов IP в аренду сроком на две недели и клиент DHCP не подключался к сети в течение двух недель с момента получения своего адреса IP, сервер DHCP удалит аренду адреса IP и может выдать этот адрес другому компьютеру.

Пока клиент подключен к сети, в момент истечения 50% срока аренды он автоматически попытается связаться с сервером DHCP для продления срока аренды.